EL CAOS GOLPEA EL TRANSPORTE MARÍTIMO GLOBAL

La pandemia ha perturbado el comercio internacional, aumentando el costo del envío de mercancías y añadiendo un nuevo desafío a la recuperación económica mundial.

Frente a la costa de Los Ángeles, más de dos docenas de buques portacontenedores llenos de bicicletas de ejercicios, electrónica y otras importaciones muy buscadas han estado al ralentí hasta dos semanas.

En Kansas City, los agricultores están luchando para enviar soja a los compradores en Asia. En China, los muebles destinados a América del Norte se acumulan en los pisos de las fábricas.

En todo el planeta, la pandemia ha perturbado el comercio en un grado extraordinario, aumentando el costo de los bienes de envío y añadiendo un nuevo desafío a la recuperación económica global. El virus ha desechado la coreografía de mover carga de un continente a otro.

En el centro de la tormenta está el contenedor de envío, el caballo de batalla de la globalización.

Los estadounidenses atrapados en sus hogares han puesto en marcha una oleada de pedidos de fábricas en China, gran parte de ella llevada a través del Pacífico en contenedores, las cajas metálicas que mueven mercancías en imponentes pilas en lo alto de enormes buques. A medida que los hogares en los Estados Unidos han llenado dormitorios con muebles de oficina y sótanos con cintas de correr, la demanda de envíos ha superado la disponibilidad de contenedores en Asia, produciendo escasez allí justo cuando las cajas se acumulan en los puertos estadounidenses.

Los contenedores que llevaban millones de máscaras a países de África y Sudamérica al principio de la pandemia permanecen allí, vacíos y sin recoger, porque los transportistas marítimos han concentrado sus buques en sus rutas más populares, las que unen América del Norte y Europa con Asia.

Y en los puertos donde los barcos llaman, llevando mercancías para descargar, con frecuencia están atascados durante días en atascos flotantes. La pandemia y sus restricciones han limitado la disponibilidad de trabajadores portuarios y conductores de camiones, causando retrasos en el manejo de la carga desde el sur de California hasta Singapur. Cada contenedor que no se puede descargar en un solo lugar es un contenedor que no se puede cargar en otro lugar.

Las economías de todo el mundo están absorbiendo los efectos dominó de la interrupción en los mares. Los mayores costos de transporte de granos y soja estadounidenses a través del Pacífico amenazan con aumentar los precios de los alimentos en Asia.

Los contenedores vacíos están apilados en puertos de Australia y Nueva Zelanda; Los contenedores son escasos en el puerto de Calcuta, en la India, lo que obliga a los fabricantes de piezas electrónicas a transportar sus mercancías a más de 1.000 millas al oeste del puerto de Mumbai, donde el suministro es mejor.

Los exportadores de arroz en Tailandia, Vietnam y Camboya están renunciando a algunos envíos a América del Norte debido a la imposibilidad de asegurar contenedores.

El caos en los mares ha resultado una bonanza para compañías navieras como Maersk, que en febrero citó precios récord de fletes al reportar más de 2.700 millones de dólares en ganancias antes de impuestos en los últimos tres meses.

Nadie sabe cuánto tiempo durará la agitación, aunque algunos expertos asumen que los contenedores seguirán siendo escasos hasta finales de año, ya que las fábricas que los hacen — casi todas en China — luchan por ponerse al día con la demanda.

La pandemia ha interrumpido el normal movimiento del comercio internacional y la infraestructura no puede mantenerse al día.

Cuando un misterioso virus surgió en China a principios del año pasado, llevó al gobierno a cerrar fábricas para contener su propagación, y la industria naviera se preparó para una repetición. Los transportistas cortaron sus servicios, ralentizando muchos de sus buques. Sin embargo, incluso en medio de la recesión, las órdenes aumentaron para el equipo de protección como máscaras quirúrgicas y batas utilizadas por el personal médico de primera línea, gran parte de ella hecha en China. Las fábricas chinas aumentaron, y los buques portacontenedores llevaron sus productos a destinos alrededor del planeta.

La demanda de equipos de protección personal como máscaras y guantes significaba que los contenedores llenos de esas mercancías eran enviados a puertos lejos de las principales rutas comerciales.

A diferencia de la crisis financiera, cuando la recuperación económica tardó años en cobrar fuerza, las fábricas chinas volvieron a rugir en la segunda mitad de 2020, lo que produjo una fuerte demanda de transporte marítimo.

A medida que las compañías navieras desplegaban todos los buques que podían flotar, se concentraban en rutas con mayor demanda, especialmente China a América del Norte.

La presión se construyó a medida que los estadounidenses remodelaban sus gastos. Privados de vacaciones y comidas en restaurantes, compraron videoconsolas y mezcladores de pastelería. Equiparon sus hogares para el trabajo remoto y el aprendizaje a distancia.

El equipo de ejercicios enviado en contenedores desde Asia a América del Norte se duplicó con creces entre septiembre y noviembre, en comparación con el mismo período de un año antes, según un análisis de Sea-Intelligence, una empresa de investigación con sede en Copenhague. Los envíos de estufas y equipos de cocina casi se duplicaron en ese lapso. Los desinfectantes aumentaron en más de un 6.800 por ciento. Todas las cosas que han estado creciendo han sido básicamente inducidas por la pandemia.

En términos generales, el volumen del comercio mundial disminuyó sólo un 1 por ciento en 2020 en comparación con el año anterior. Pero eso no refleja cómo se desarrolló el año, con una caída de más del 12 por ciento en abril y mayo, seguido de una inversión igualmente dramática. El sistema no podía ajustarse, dejando contenedores en los lugares equivocados y empujando los precios de envío a alturas extraordinarias.

El tráfico en los puertos atascados de California

En los puertos gemelos de Los Ángeles y la cercana Long Beach, la descarga ha sido ralentizada por una escasez de trabajadores portuarios y conductores de camiones, ya que el virus ha enfermado a algunos mientras obliga a otros a ponerse en cuarentena, y se prevé que el atraso en el volumen se mantendrá hasta mediados del verano.

Los barcos frente a Los Ángeles han agotado los puntos de anclaje disponibles, recurriendo a las llamadas cajas de deriva, zonas donde flotan libremente, como los aviones que circulan sobre aeropuertos congestionados. Las principales marcas de consumo, han estado lidiando con cuellos de botella de envío.

Nadie sabe cómo termina esto

En las últimas semanas, las compañías navieras han trasladado agresivamente contenedores vacíos a Asia, aumentando la disponibilidad allí.

Algunos expertos asumen que a medida que las vacunas aumentan y la vida vuelve a la normalidad, los estadounidenses volverán a cambiar su gasto, de los bienes a las experiencias, reduciendo la necesidad de contenedores.

Pero a pesar de que eso sucede, los minoristas comenzarán a construir inventarios para el atracón de compras navideñas.

El plan de gasto de estímulo que se mueve a través del Congreso puede generar contrataciones que podrían provocar otra ola de compras, ya que anteriormente las personas sin trabajo reemplazan los electrodomésticos envejecidos y se suman a sus armarios. Podría haber otro subconjunto de consumidores que no han podido consumir, por lo que incluso después de que la vida comienza a volver a la normalidad, no está claro cuánto tiempo tomara para que el envío global sea desatracado. 

Fuente: https://www.nytimes.com/2021/03/06/business/global-shipping.html

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